Los científicos detectan algo realmente inesperado debajo de la luna ‘Estrella de la Muerte’ de Saturno

Los científicos detectan algo realmente inesperado debajo de la luna ‘Estrella de la Muerte’ de Saturno

Mimas, la luna de aspecto críptico de Saturno, es terriblemente engañosa.

La pequeña luna está dominada por un cráter de 80 millas de ancho, lo que le da la apariencia de la sombría Estrella de la Muerte de Star Wars , una estación espacial equipada con un arma destructora de planetas. Pero por lo demás, Mimas aparece como un trozo de hielo congelado.

Otras lunas, como Encélado de Saturno y Europa de Júpiter, tienen superficies agrietadas o penachos reveladores que salen disparados desde el suelo, lo que constituye una prueba convincente de la existencia de océanos bajo la superficie. Mimas no ofrece exteriormente indicios de un océano.

“Cuando miras a Encelado y Europa, claramente hay un motor en estas lunas que está funcionando”, dijo a Mashable Alyssa Rhoden, una científica planetaria que investiga los mundos oceánicos. “Cuando miras a Mimas, es todo lo contrario: no es posible que sea un mundo oceánico”.

O eso pensó Rhoden. Las apariencias engañan.

En una nueva investigación publicada en la revista de ciencia planetaria Icarus , Rhoden y su coautor describen cómo inesperadamente encontraron evidencia de un océano debajo de la capa helada de Mimas. La luna puede no ser un trozo de hielo congelado, después de todo.

La luna de Saturno MimasEl cráter gigante de la luna Mimas de Saturno. Se llama el cráter Herschel. Crédito: NASA / JPL / Instituto de Ciencias Espaciales penachos de hielo de agua en la luna de Saturno EnceladusPlumas de hielo de agua en la luna Encelado de Saturno, captadas por la nave espacial Cassini. Crédito: NASA / JPL / Instituto de Ciencias Espaciales

Mimas tiene un atributo que podría permitirle albergar un océano. Su órbita alrededor de Saturno es muy excéntrica, lo que significa que se tira y se estira a medida que se acerca a la poderosa fuerza gravitatoria del planeta y luego orbita más lejos. (¡Cada órbita toma solo 22 horas y 36 minutos!) Este proceso, llamado “calentamiento de marea”, crea grandes cantidades de calor en mundos oceánicos como Europa.

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Con esta realidad en mente, Rhoden, científico principal del Southwest Research Institute, una organización científica, siguió la observación anterior de una pequeña oscilación en la órbita de Mimas alrededor de Saturno. Un mar helado chapoteando dentro de Mimas podría potencialmente desencadenar este bamboleo. ¿Podría el calentamiento de las mareas tener suficiente hielo dentro de Mimas para crear un mar? Si es así, no podría haber demasiado calor (que derretiría la capa de hielo) ni demasiado poco calor (entonces el océano se congelaría).

Los investigadores calcularon que si hubiera un océano dentro de Mimas lo suficientemente grande como para desencadenar su oscilación, el agua existiría debajo de una capa helada de unos 14 a 20 kilómetros de espesor . Así que realizaron simulaciones por computadora de cómo el calentamiento (del calentamiento de las mareas) afectaría el hielo en Mimas. Inesperadamente, mostró un océano bajo 14 a 20 millas de hielo sólido.

“Se nos ocurrió exactamente el número correcto”, dijo Rhoden.

Esto no es, enfatiza Rhoden, una prueba casi segura de que Mimas alberga un océano. Pero ahora hay pruebas convincentes de que podría existir un océano allí, con la información disponible.

“Hay muchas maneras diferentes en que la vida podría surgir”.

Los océanos, como sabemos en la Tierra, son lugares inmensamente diversos, rebosantes de vida. “El agua está en la parte superior de la lista de ingredientes que hacen posible la vida”, escribe la NASA. Y en mundos oceánicos como Europa, el calentamiento de las mareas en última instancia puede permitir que la vida prospere, aunque todavía no hay evidencia de vida fuera de la Tierra. “El calentamiento de las mareas podría estar impulsando un sistema que recicla el agua y los nutrientes entre el interior rocoso de la luna, la capa de hielo y el océano, creando un ambiente acuoso rico en química propicia para la vida”, agregó la NASA.

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A veces, la búsqueda de vida se reduce a “zonas habitables” en los sistemas solares, que son las regiones relativamente estrechas donde podría existir agua líquida en la superficie de un planeta. La Tierra, por ejemplo, existe en la zona habitable de nuestro sistema solar.

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Europa y Enceladus, ubicados en las regiones heladas de nuestro sistema solar, están fuera de la zona habitable. Pero estos mundos albergan océanos. Y potencialmente, la vida puede haber surgido allí.

“La habitabilidad no es una franja de un sistema solar”, dijo Rhoden. “Hay muchas maneras diferentes en que la vida podría surgir”.

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