For over a decade, Sierra published its own quirky games magazine called InterAction

From 2010 to 2014 Richard Cobbett wrote Crapshoot, a column about rolling the dice to bring random obscure games back into the light. This week, the dice bring up some history—a time when game companies told it like it was… at least, up to a point.

During the ’80s and ’90s, Sierra Online was one of the companies on the PC. They’re best remembered now for being Lucasarts’ rival in adventure gaming, with the usual nostalgic metaphor being that Lucasarts made movies while Sierra made TV shows. Neither just made adventures though, and Sierra in particular churned out lots of cool stuff over the years. One of those things was InterAction. Then, it was a newsletter that evolved into a magazine that ended up being bundled as an occasional freebie with regular magazines. Now, it’s a quirky little time capsule… with the emphasis on quirky.

Can’t argue with that tagline!

The entire collection is available at Sierra founder Ken Williams’ website, SierraGamers, as part of a more general collection of company history. They’re in PDF form, unlike some other copies floating around, and more interesting than you’d expect for a brochure. 

At least, early on they are. By the end of InterAction’s run, like Sierra itself, it was barely even a shell of what it once was. That great tagline “A blatantly biased look at games from the Sierra family” was swapped for first “An Inside Look At The Products And People Of The Sierra” (presumably around the time that the word ‘family’ was officially deemed too cuddly for the suits who were pulling up in their suitmobiles to trash the place), and ultimately for the message “Praise Mammon for he is God” drawn around a pentagram in invisible ink. You can see it on the scans if you squint hard enough.

Laura Bow was an interesting game. Bad puzzles. Great concept.

Obviously, InterAction made few bones about what it was: a glorified catalogue. Within that though, it managed content that would turn modern marketing types’ hair white. Take for instance a reprinted interview with Roberta Williams, creator of King’s Quest, from 1989.

“Do you have time to play any computer games yourself?” asks the interviewer. “Nooo,” replies Roberta, in one syllable pretty much explaining King’s Quest V, Phantasmagoria and the Rumplestiltskin puzzle. “I look at them. I don’t sit down and play. I’ll go through a few screens or watch Ken play or watch the kids play. But I never sit down to play because I don’t have the time.”

This is Sierra’s star designer and co-founder in the official Sierra magazine. In the same piece, she promotes a mystery game based on Agatha Christie, The Colonel’s Bequest, by saying “I’m not really a mystery reader,” and Phantasmagoria would later hint that we could probably tack the words “horror watcher” onto that list too. Just saying, this says quite a lot. “Master Storyteller” my entire arse.

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The same interview does cover other ground though, including talk of the potential controversy of having a female lead in King’s Quest IV (not an industry first, Plundered Hearts having just pipped Princess Rosella to the post, but certainly the first high-profile example) ending up being no big deal, and talk of how one day it would be nice for Sierra to grow big enough for her not to have to do a game every single year.

(Needless to say, that happened and then some. Sierra became an empire, with multiple development studios and publishing deals. Its most famous game in the late ’90s? A little something called “Half-Life”. You may have heard of it. Shooter game. It was an InterAction cover star at one point.)

I don’t know how many of these towels were sold, but I hope the number is between zero and none.

The most bittersweet part is when she brings up her retirement plans. “I have dreams of retiring, going off in a sailboat for about two years. No, no, not really. I could never not do what I am doing, because I really enjoy it.” In fact, that ended up being half-true. The takeover and collapse of Sierra was brutal and bloody, and the Williams’ did indeed go sailing afterwards.

There’s a fair amount of future-gazing in this issue too, including from Ken Williams. This was a year where the word ‘multimedia’ was a) exciting and b) had to be explained, with Williams’ explanation going on to say “At Sierra, our goal is to someday fulfill our dream of making true interactive films” and “Don’t be surprised if someday Hollywood’s top actors are performing in Sierra products.”

Both ended up happening… more or less… though the dream turned into a bit of a financial disaster more likely to star a waiter from Cafe Nervosa than Dennis Hopper, unless the company CEO had him as a golfing buddy. Still, in retrospect, the claim “We really only need to be able to do two things we can’t now: speech and television quality graphics,” largely explains why the interactive movie was such a bust for most companies. Sierra certainly wasn’t the only company to make this mistake, not by a long shot, but very, very few realised that there had to be a third pillar there: a game worth playing. As far as Sierra’s attempts went, that meant Gabriel Knight: The Beast Within and… uh… um. Well, moving on!

Wonder how many people write to advertisements these days. And expect replies.

Since you can read any of these issues at your leisure, let’s skip forward a little. Here’s a good example of why InterAction was unusual—the letters page for the “Holiday” 1995 issue. Almost the entire first page of both it, and by extension, the actual magazine is made up of readers complaining. “When my 3 year old daughter opened our issue of InterAction last week, she started to cry when she saw the picture of the bad man hurting the little doggie,” kicks off the first one.

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On the same page, along with that picture reprinted: “I want to object to the use of a spaceship that looks like a jockstrap in the pages of your recent magazine. This juvenile attempt at humour was totally tasteless, and showed a lack of respect for the many female readers of your magazine.”

Extraño, ¿eh? No es tan extraño como la idea de que una imagen de un par de calzoncillos muestre falta de respeto a las mujeres, es cierto, pero aun así. ¿La respuesta oficial a esa queja? “Para encontrar aún más cosas por las que sentirse ofendido, consulte también nuestro último vistazo al humor juvenil de Space Quest 6 (página 28)”. Mmm…

Este número también contiene algo divertido en retrospectiva: una publicidad de dos páginas… PC Gamer, completa con un disco especial de demostración y otras cosas de los productos Sierra si se suscribió. Entonces, si obtuviste esta promoción para Sierra, vino con un anuncio para PC Gamer, que como cargador de subs venía con un disco gratis lleno de… demostraciones de Sierra. Creo que la máquina de marketing se lamió a sí misma.

Ese cartel de niños gratis no es el tipo que grita siendo torturado por los pecados de sus padres, natch.

Tengamos uno más, de la era “Blatantly Biased”. En la primavera de 1994, a Sierra le fue bastante bien, aunque en el fondo había más que unos pocos olores a podrido en el aire. Space Quest VI se anunció aquí, pero en última instancia conduciría a mucha mala sangre por el diseño y la producción. También se anunció un juego que no creo que se haya vuelto a mencionar nunca más: el creador de Leisure Suit Larry, Al Lowe, escribiendo una sátira política que se llamaría “Capital Punishment” o “Capitol Punishment”, según el trozo de carne de la antigua Sierra. resulta que has estudiado minuciosamente.

Hay algunos juegos geniales en este número, incluido Quest For Glory: Shadows Of Darkness, la versión sonora en CD de Gabriel Knight (una sonora en la que, según se informa, el proceso de selección de voces fue “Me gustaría que alguien que suene como Tim Curry interprete a Gabriel”. Probablemente podamos atraparlo”), y el rompecabezas de dibujos animados Sid And Al’s Incredible Toons. También presenta una de las páginas de sugerencias y consejos menos útiles de todos los tiempos. Aquí hay un consejo real para Police Quest 4.

P: La niña sigue cerrándome la puerta en la cara.

R: habla con ella

¡Asombroso! Como para compensar, su artículo sobre Quest For Glory IV en realidad muestra una imagen de la batalla final, aunque para ser justos, no de una manera que sea un spoiler a menos que sepas lo que está mostrando.

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En esta columna, el hijo de Ken y Roberta Williams se fue al futuro para quemar a los herejes. Segmento extraño, de verdad.

Sin embargo, el gran artículo en este número, si ignora una columna que intenta casualmente que todos cambien el nombre de los juegos mecánicos a juegos “Herc” después de la serie Battledrome / Earthsiege, a pesar de que MOBA es claramente más apropiado, es de Ken Williams, centrándose en la gran controversia. que estaba ocurriendo en los EE. UU. sobre lo que supuestamente eran videojuegos violentos, pero en realidad era Night Trap completamente inofensivo. ¿Cómo puede algo con esta canción ser peligroso? Si no cuentas a los niños que se cortan la garganta para escapar.

Los argumentos están bastante gastados ahora, pero el contexto lo es todo. Este fue un mal momento para los juegos, cuando la censura del gobierno parecía probable en los EE. UU. y ya era una realidad en el Reino Unido (y se volvería mucho más tonto en los próximos años, con la prohibición total de Carmageddon y los creadores de Shadow). Guerrero teniendo que cambiar su shuriken por dardos con el argumento de que, de alguna manera, era mejor que los adultos los arrojaran a las personas). Williams aboga por contenido apropiado, libertad de expresión y juegos dirigidos a su audiencia correcta. Sabes. Las típicas cosas de sentido común.

Eso sí, es un poco desafortunado que la misma página tenga una columna de su hijo que habla alegremente sobre la fantasmagoría hipersangrienta e increíblemente controvertida de Roberta al decir: “Mi madre se niega a dejarme escribir sobre eso porque tiene clasificación R y este artículo es para adolescentes. Yo, por supuesto, argumenté que somos nosotros los que vamos a jugarlo “. Además, tal vez el problema con la columna de Ken que termina “¿Qué hace que estos pocos funcionarios del gobierno sean los censores apropiados para el resto de nosotros?” no era el tema ideal para este chiste:

Oh no. She's wearing a slightly revealing shirt. CENSOR BAR! (And yes, that's all that's behind it.)

Oh no. Lleva una camisa ligeramente reveladora. ¡BARRA DE CENSURA! (Y sí, eso es todo lo que hay detrás).

Por supuesto, es fácil gruñir. ¡Tambien es divertido! Pero estas revistas representan un momento interesante para los juegos de PC y es genial tenerlas tan fácilmente disponibles. Léalos en línea aquí.

El sitio también tiene muchas más cosas buenas para investigar, incluidos libros de pistas escaneados y copias de catálogos de videos hilarantemente anticuados. Es difícil exagerar lo increíble que era este tipo de cosas en ese momento, sin… bueno… YouTube para permitirte ver estos juegos en acción. Véase también el Crapshoot de 2011 en la revista Click. Pero primero, disfrute del queso que es (relleno de batería) el catálogo de videos Sierra On-Line 1989 -1990, que presenta “animación de calidad cinematográfica”.