¿Es real el misterioso ‘diamante espacial’? Una investigación.

¿Es real el misterioso ‘diamante espacial’? Una investigación.

Una gema profundamente curiosa está en subasta.

La joya en forma de pera llamada “el Enigma”, cortada con 55 lados relucientes, es oscura y críptica. La compañía de bellas artes Sotheby’s llama al diamante inusual “una de las maravillas más raras de mil millones de años conocidas por la humanidad”. La licitación cierra el 9 de febrero de 2022. Puede alcanzar millones.

Lo más intrigante de todo es que, a diferencia de los diamantes que comúnmente se colocan sobre los anillos de compromiso, es posible que el Enigma no se haya forjado en los hornos geológicos profundos de nuestro planeta. Como señala (bastante) Sotheby’s, esta antigua joya puede haber venido del espacio exterior.

¿Qué es exactamente esta gema oscura? ¿Y cómo podría eludir a los geólogos el origen de una joya tan conocida? Les preguntamos.

el enigma

Para aquellos en el mundo de las gemas, el Enigma es un espécimen muy conocido. Es una especie inusual de diamante, llamada “carbonado”. Y aproximadamente del tamaño de un limón, es un gran carbonado. Como todos los diamantes, los carbonados están hechos de átomos de carbono que, bajo condiciones de calor y presión inmensos, forman una estructura cristalina exquisita.

Los mineros han extraído unas dos toneladas de carbonados de antiguas capas de suelo y roca en Brasil y la República Centroafricana. Desenterrados, no deslumbran exteriormente. Más bien, a menudo se ven como pepitas grisáceas, aunque a menudo tienen un brillo curioso. Pequeños fragmentos de otros elementos confieren un color más oscuro a los carbonados, similar a cómo pequeñas cantidades de cromo se vuelven rojo rubí.

Sin embargo, el Engima, como otros carbonados, no es un cristal gigante y singular. Los procesos antiguos, aún debatidos, dieron como resultado que muchas estructuras cristalinas se fusionaran en estas pepitas de carbonado. Es policristalino, lo que significa que está compuesto por muchos cristales espaciados aleatoriamente.

“No es un solo cristal. En realidad son millones de cristales”, dijo Terry Wallace, geólogo y ex director del Laboratorio Nacional de Los Álamos.

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“Pagué un total de $30”.

Wallace jugueteaba con tres de sus propias pepitas carbonadas mientras hablaba conmigo. “Pagué un total de $30”, dijo.

Los carbonados, un tipo de diamante extremadamente duro, no siempre fueron apreciados como gemas hermosas o artículos curiosos de colección. Cuando fueron descubiertos en las selvas brasileñas, los colonizadores franceses los usaron para pulir muebles y luego se emplearon como brocas para perforar el Canal de Panamá, explicó Stephen Haggerty, experto en diamantes y distinguido profesor investigador de la Universidad Internacional de Florida.

Lo que hace que el Engima sea tan impresionante, además de su tamaño, es que se ha convertido en una joya deslumbrante. El carbonado ha sido cortado en 55 caras y probablemente pulido con láser. El resultado es esta joya brillante, semitranslúcida y sombría.

“Es un trabajo hermoso”, dijo Tomce Runcevski, experto en cristales de la Universidad Metodista del Sur.

Quizás el mayor atractivo del Enigma, sin embargo, son sus misteriosos orígenes. Sabemos que los diamantes comunes en los anillos de compromiso se crean en nuestro planeta. Pero carbonados?

¿Es un diamante espacial ?

Los diamantes populares en joyería hoy en día fueron forjados alrededor de 100 millas bajo tierra en el manto de la Tierra. Algunos tienen 3.500 millones de años; otros tienen cientos de millones de años. Eventualmente, las erupciones volcánicas profundas transportaron las piedras extremadamente duras cerca de la superficie, donde, si se descubren, pueden convertirse en atractivas gemas.

Hoy en día, la mayoría de los diamantes se encuentran en una roca volcánica llamada kimberlita. Pero, de manera crucial, los carbonados se encuentran en otros lugares . Están profundamente incrustados en rocas sedimentarias, que son capas de roca formadas por depósitos de sedimentos a lo largo del tiempo, tal vez transportados por ríos o inundaciones (piense en el Gran Cañón bien estratificado). Es muy posible, entonces, que los carbonados no se hayan generado en las profundidades de la Tierra, como otros diamantes.

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Y el misterio se profundiza. Las superficies de los carbonados se derriten, dejando un lustre brillante, similar al de algunas rocas volcánicas. ¿Qué diablos podría haber creado el calor extremo necesario para formar estas pepitas brillantes y ricas en diamantes, sino el manto? ¿Algo completamente más allá de la Tierra? Estas son preguntas científicas abiertas.

“Como científicos, nadie lo sabe realmente. No tenemos un acuerdo”, dijo Runcevski.

tres pepitas de diamante carbonadoTres pepitas de carbonado de la República Centroafricana. Crédito: James St. John / Wikimedia

Si los carbonados se formaron en la Tierra, algunos geólogos de hecho han propuesto que pueden haber sido creados, a través de procesos geológicos complejos, en el manto abrasador. Quizás antiguos acontecimientos geológicos, como una placa tectónica que se sumerge gradualmente en el manto (llamada “subducción”), podrían haber forjado los carbonados.

Pero, para muchos geólogos, las teorías del origen de la Tierra no pueden explicar otra característica integral de los carbonados. Son diamantes porosos, lo que significa que las gemas contienen una gran cantidad de agujeros minúsculos. Si se formaron 100 millas bajo tierra, bajo una presión inimaginable, ¿podrían quedar agujeros en estos diamantes?

“De ninguna manera”, enfatizó Haggerty, señalando que otros diamantes no tienen estas características porosas. En lo más profundo de la Tierra, hay demasiada presión.

Hay algunas teorías extraterrestres convincentes. Una es que los carbonados se formaron cuando un meteorito impactó contra la Tierra a una velocidad tremendamente alta, creando finalmente las condiciones intensas para la formación de diamantes. Luego, está la teoría de que los carbonados ya existían, tal vez en un cometa o en un cuerpo planetario primitivo en nuestro caótico, cálido y primitivo sistema solar. Un día lejano, cayeron a la Tierra.

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“Podríamos haber tenido una lluvia literal de diamantes”.

“Podríamos haber tenido una lluvia literal de diamantes”, dijo Wallace de Los Alamos. Las pepitas granulares podrían haber caído de un gran meteorito que explotó en la atmósfera.

Haggerty simpatiza con los orígenes extraterrestres, en gran parte porque no está convencido de las teorías del origen de la Tierra. “Estaría encantado si alguien pudiera demostrar que es de la Tierra”, dijo.

Definitivamente hay forraje para los diamantes en el cosmos. Los diamantes están hechos de carbono, y el carbono es el cuarto elemento más común en el universo. “Hay una gran cantidad de carbono ahí fuera”, explicó Haggerty. Los diamantes ciertamente se están formando en el espacio, explicó, tal vez incluso en los núcleos calientes de estrellas muertas, llamadas enanas blancas. Allí, el calor podría oler estos diamantes. “Los laboratorios termonucleares en enanas blancas son más que suficientes para derretir carbonado”, dijo. Para saber si existen carbonados en el espacio, los científicos podrían algún día detectarlos en el cinturón de asteroides de nuestro sistema solar, o tal vez perseguir un meteorito caído. ¿Será un carbonado?

Por ahora, la noción de orígenes extraterrestres sigue siendo fascinante. Pero la verdad es esquiva.

“Es un enigma, perdón por el juego de palabras, si el Enigma realmente se originó en el espacio”, dijo Runcevski, de la Universidad Metodista del Sur.

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¿Cuánto vale realmente el reluciente Enigma, potencialmente del espacio? ¿Millones?

La respuesta puede ser tan difícil de alcanzar como los orígenes del propio Engima. Cada uno de nosotros valora cosas diferentes, de diferentes maneras, por diferentes razones.

“¿Cuánto vale algo? La respuesta es lo que una persona termine pagando”, dijo Wallace.

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