El asunto intermitente de Microsoft con los juegos de PC es finalmente el verdadero negocio

La historia de Microsoft en los juegos de PC es de décadas, pero extrañamente divorciada del pasatiempo que ayudó a fomentar. Creó Windows, la base de los juegos de PC, pero la compañía no había mostrado interés en defender la plataforma hasta los últimos años: durante sus primeros 20 años de existencia, al menos, los juegos fueron, en el mejor de los casos, una ocurrencia tardía.

La historia temprana de Microsoft es principalmente una historia de oportunidades perdidas y falta de voluntad para tratar los juegos con la seriedad que se merecen. Bajo Bill Gates y más tarde Steve Ballmer (un opositor vocal de la Xbox original), el enfoque comercial de Microsoft era el ecosistema de PC: no solo el sistema operativo en el que se ejecutaba su máquina, sino el software que usa para navegar por Internet o reproducir videos o música. O trabajar. Es bien sabido que la compañía se dio cuenta tarde de la importancia de Internet, algo que Gates identificó y rectificó a mediados de los 90, y podría decirse que cometió exactamente el mismo error con los juegos durante dos décadas.

Pídele a alguien que nombre el juego insignia de Microsoft para PC de los años 80 y 90 y probablemente obtendrás una de dos respuestas: Microsoft Flight Simulator o Age of Empires. El primero comenzó como un juego de Apple II, llamado Flight Simulator, programado por Bruce Artwick y lanzado en 1979: Microsoft simplemente compró los derechos y lo relanzó como Microsoft Flight Simulator. Age of Empires llegó mucho más tarde, en 1997, y refleja que en esta etapa Microsoft vio su papel como editor de juegos y desarrollador de herramientas back-end en lugar de un jugador clave en la industria (más tarde adquiriría el desarrollador del juego Ensemble).

El asunto intermitente de Microsoft con los juegos de PC es finalmente el verdadero negocio

(Crédito de la imagen: Microsoft)

Pasos reacios al juego

Todo se trataba de Windows… y los juegos eran algo que los niños jugaban

El primer gran paso de Microsoft en los juegos fue DirectX a mediados de los 90, lo que le dio un gran impulso en la Conferencia de Desarrolladores de Juegos de Computadora de 1996 (que más tarde pasó a llamarse GDC). John Byrd, que ha tenido una larga carrera en juegos, incluidos períodos de alto nivel en Electronic Arts y Sega, recordó hace unos años cómo Microsoft se acercó a vender la tecnología a las personas que tendrían que usarla.

“El primer esfuerzo real de Microsoft para tomar en serio los juegos no ocurrió hasta 1995”, escribe Byrd. “Ese fue el año en que, bajo el liderazgo de Alex St. John, Microsoft lanzó una tecnología llamada DirectX. Conocí a Alex St. John en la primera conferencia de juegos de Microsoft. Llevaba una toga y me saludó diciendo “¡Hail Caesar! ” La idea era que Microsoft iba a traer una Pax Romana a todas las empresas de videojuegos, proporcionando una capa unificada para programar todas las tarjetas de video 2D y 3D.

“Las compañías de juegos no lo tomaron muy bien. Hubo muchos gritos durante las presentaciones en esa primera conferencia de juegos de Microsoft [presentación]. Se arrojaron muchos juguetes de espuma. A pesar de eso, DirectX fue una innovación útil, porque el La alternativa era que todas las empresas de videojuegos escribieran controladores para todas las tarjetas 2D y 3D del mercado”.

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Microsoft en ese momento tenía porristas de juegos dentro de sus filas, sobre todo Ed Fries, pero todavía era un jugador marginal que, básicamente, no veía por qué debería comprometerse a hacer juegos cuando tenía un negocio de software tan maravillosamente exitoso. Todo se trataba de Windows y los valores de Windows, sean los que sean, y los niños jugaban a los juegos.

Bill Gates demonstrating Xbox hardware.

(Crédito de la imagen: Getty Images)

El gran movimiento fue, por supuesto, Xbox. Hablé con Seamus Blackley a fines de 2020, uno de los cofundadores y principales impulsores del proyecto Xbox dentro de Microsoft, quien me explicó cómo era este ambiente y cómo, básicamente, engañaron un poco a Bill Gates sobre cómo incorporaría Windows. .

“Lo engañamos absoluta e intencionalmente”, dice Blackley. “Y absolutamente, explícitamente, al escribirle muchas veces le dije que estábamos haciendo eso [usando un sistema operativo Windows en Xbox] en ese momento. Sabes, es un gran riesgo. Si tiene éxito, él estará feliz, y si no, entonces no tan feliz”.

Tenga en cuenta que Blackley está hablando de Microsoft en el cambio de milenio: los años inmediatamente anteriores al lanzamiento de Xbox en noviembre de 2001. “Pero mira, la realidad es que, nuevamente, debes recordar que esta es una empresa que no entiende de juegos, y mucho menos de consolas. Esta es una empresa cuyo valor total se basa en este sistema operativo Windows: ven el valor de una computadora como sistema operativo. Bien, ahora, si eres un empleado interno de esa empresa y quieres presentar el valor de una nueva plataforma, ¿qué argumento usas? Usas el sistema operativo”.

El equipo original de Xbox usó Windows como la forma de lograr que la compañía en general comprara el concepto, confiando en que más tarde podrían convencer a los jugadores clave de lo contrario.

“Windows realmente ya no era la propuesta de valor en esto. Habían pensado eso antes: ‘Oh, deberíamos hacer una plataforma de juegos de Windows; Windows ofrecerá todos estos valores…’ Lo cual es basura, ¿verdad? Es basura, es no es cierto. A ningún jugador le importan una mierda las características de Windows. Pero para los muchachos de Redmond, era cierto. Y no vas a convencerlos. Quiero decir, ¿has intentado convencer a tu abuelo de algo?

(Crédito de la imagen: Microsoft)

Gates ultimately took the gamble, over the protestations of some Microsoft execs, and the Xbox came to be (the name, of course, ultimately derives from “DirectX Box”). And yet Xbox for most of its history was a console: A PC in a box, sure, but a console with its own ecosystem, after a year or two its own online network, and distinct from the wider world of PC gaming.

Following the disaster that was the Xbox One launch, Microsoft’s gaming division took a long hard look at itself

Microsoft noticed this itself, but its solution was baffling: The much-derided and eventually discontinued Games for Windows project lasted from 2007 until 2014. This initiative could not have misunderstood the PC gaming market more, and was essentially an attempt to regulate the PC ecosystem in a manner akin to a console. PC gamers hated GFWL’s unreliability, its always-online demands, and the baffling decision to try and charge for it: Mirroring Xbox Live, this service was $50 a year at launch, though in the face of widespread consumer apathy Microsoft soon enough scrapped the charge.

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There’s a theme to Microsoft in gaming that shows itself again and again in projects like this and, later, the Xbox One farrago. Microsoft’s approach was always top-down. It decides what the gaming community, whether that’s developers or players, really needs, then it builds it, then it releases it and tries to cajole and force folks into using it. This attitude even began bleeding into hardware with things like Kinect, which initially sold well as an optional accessory (with, it has to be said, misleading marketing), before becoming mandatory with Xbox One.

Ahora es fácil olvidarlo, pero Xbox One estaba siguiendo a la exitosa Xbox 360 y logró desperdiciar esa buena voluntad en nombre de lo que eran básicamente dictados tecnológicos: todos los jugadores usarán Kinect; Todas las consolas estarán solo en línea; No puede prestar sus juegos físicos a un amigo (lo que llevó a uno de los mejores videos de marketing de PlayStation, a continuación). A todo lo cual, la audiencia se encogió de hombros colectivamente y dijo: “¿Sabes qué? Estamos bien”.

El entonces jefe Don Mattrick fue expulsado sin ceremonias de Xbox y se fue a ganar miles de millones con Zynga. Tras el desastre que supuso el lanzamiento de Xbox One, la división de juegos de Microsoft se examinó detenidamente a sí misma y a lo que había estado haciendo con su negocio de consolas y juegos.

Era una pregunta abierta si Microsoft persistiría con el negocio de Xbox. Este fue un momento existencial para la empresa y su participación en los juegos: si abandonar un modelo claramente fallido o volver a enfocarse y volver a empezar.

Todo dentro

Es demasiado fácil mirar a una empresa como Microsoft, los recursos que tiene, y ver sus éxitos simplemente como resultado del dinero. Pero la decisión que tomó Microsoft después de Xbox One fue audaz e imaginativa: decidió usar el negocio de las consolas como punto de partida para construir un negocio de contenido de juegos.

Para una empresa tan central en la experiencia de la PC, Microsoft siempre se ha sentido, al menos para mí, como si existiera en la periferia de los juegos de PC. Estaría involucrado con el juego ocasional, y como un gran fanático, recuerdo la molestia de que el puerto de PC de Dark Souls estuviera en GFWL, de vez en cuando escuchaba sobre un nuevo Age of Empires o similar, y eso era todo.

Uno casi se pregunta si Microsoft se dio cuenta de esto, junto con el simple hecho de que: Oye, podemos comprar muchos más estudios de los que compramos. Si bien en el pasado había realizado adquisiciones importantes, como Lionhead y Rare, estas siempre se centraron en Xbox, mientras que en los últimos años Microsoft no solo ha acelerado las adquisiciones, sino que también ha contratado a desarrolladores con un pedigrí de PC incuestionable: usted no hay nada mejor que Bethesda.

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Todo lo cual forma parte de una estrategia centrada en los juegos. Microsoft quiere vender Xboxes por un tiempo todavía, seguro, pero ahora su negocio principal es vender suscripciones, y no le importa en qué plataforma pague y juegue. Cualquiera que sea la ambición original detrás de Game Pass y Game Pass para PC, ha superado todas las expectativas. Cuando se lanzó en 2017, el servicio ofrecía más de 100 juegos, que es una cifra decente para los titulares, pero todos eran más antiguos y no se sentía como un gran valor. El lanzamiento de Sea of ​​Thieves en 2018 fue la primera vez que se lanzó un juego first party anticipado en el servicio, además de venderse a través de los canales habituales. Desde entonces, Microsoft ha comenzado a publicar casi todos los principales lanzamientos propios desde el primer día.

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(Crédito de la imagen: Microsoft)

En este momento, obtiene acceso a una lista fluctuante de 440 juegos por $ 10 / mes, así como a la funcionalidad XCloud (lanzada en 2020) que le permite jugar en Android o iOS.

Esto es sin la contribución de la mayoría de las adquisiciones recientes de Microsoft: piense en cinco años más adelante, cuando la compra de Activision Blizzard se haya hecho hace mucho tiempo, y Game Pass cuenta con cosas como Starfield, un nuevo Fallout, Call of Duty, la última entrega de Blizzard. serie clave, así como todo lo que Microsoft está metiendo actualmente allí.

Hay una línea de pensamiento que dice que Game Pass es genial ahora, pero solo espere hasta que Microsoft apriete los tornillos: a lo que la respuesta obvia es, ¿por qué lo harían? Seguro que aumentará el precio en algún momento, pero Microsoft ahora se trata únicamente de crear una suscripción de un solo juego que ofrezca un valor tan enorme que pueda atraer a tantos jugadores como sea posible, sin importar dónde se encuentren. Nos han dicho que el futuro era F2P, pero este modelo de negocio es sub-to-play, y cuando ves que actualmente tiene más de 25 millones de personas registradas… ¿a quién le importa en qué están jugando?

Microsoft ha ocupado ahora, y con cierto retraso, un lugar en el corazón de los juegos de PC. Es cierto que lo ha hecho en gran parte a través de adquisiciones y vinculándolas a su estrategia más amplia, pero es un hecho innegable que en los años venideros una cantidad absurda de juegos de alta calidad llegarán a PC bajo la bandera de Xbox Game Studios. , y que la gran mayoría estarán en Game Pass.

Mirar esta adquisición en el contexto de Sony es absurdo. No se trata de PlayStation versus Xbox. Se trata de toda la industria de los juegos: cómo llegar a todos los jugadores del mundo que puedas y cómo hacer que todos los jugadores de PC compren la oferta de Xbox. Hubo un tiempo en el que parecía que Microsoft no jugaba un papel de mucha importancia en el mundo de los juegos de PC. Ahora, para bien o para mal, se siente imposible ignorarlo.

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